Tacos styrer Laredo, men Kaitodtai håber, at hans thailandske pad vil vinde over de lokale

Abdullah “Max” Tukema og hans mand AJ Caudillo var allerede på vej fra Austin til Laredo, da en vejralarm dukkede op på deres telefoner. TORNADO ADVARSEL, stod der med ildevarslende store bogstaver. Bagsiden af ​​deres Toyota pickup var proppet med ris, nudler, saucer og krydderurter, da det regnede så hårdt, at de ikke kunne se bilerne foran dem.

At rejse seks hundrede miles fra Laredo til Austin og tilbage er blevet rutine for ejerne af Kaitodtai, Laredos enestående thailandske restaurant. Det ser ikke ud til, at du kan finde citrongræs eller galangal i HEB – Tukayema ​​ledte. “Selv SKY plus!” Han siger.

Parret kørte fra motorvejen og søgte dækning i et mål, hvorefter de overnattede på et hotel. Før sengetid lagde de en besked på deres Instagram-konto, hvor de fortalte deres loyale kunder, at de var i sikkerhed. “Tak, fordi du støtter os, og vi ses i weekenden,” lød billedteksten.

Timer på farten, skyhøje benzinpriser og frygten for tornadoer til at starte, kræver en masse arbejde at få en skål god thailandsk te i Laredo. Det er dog kundernes reaktion, der holder Caudillo og Tukaem på vejen og i køkkenet. “Kørsel og træthed betaler sig,” siger Tukema.

Caudillo og Tukema kom til Laredo fra San Francisco, hvor de mødtes for seks år siden. Tukaemah, der oprindeligt kommer fra Thailand, siger, at det var “skæbne” at åbne sin virksomhed i Laredo. En autodidakt kok, Tukema, ønskede at åbne en restaurant, hvor de kunne lave retter efter hans mors opskrifter. “Hun inspirerede mig,” siger han. Caudillo, der er indfødt i Laredo, troede aldrig, at han ville vende hjem, men han er glad for at være en del af noget nyt i sit samfund. “Jeg troede, jeg ville blive i min etværelses lejlighed i San Francisco, men livet havde andre planer,” siger han.

Som nyuddannet handelsskole og ansat på Tukaema Thai Restaurant, var han sikker på, at han vidste, hvordan man åbner en fantastisk restaurant. San Francisco viste sig dog at være ugæstfri over for hans drøm. Bay Area var mættet med konkurrence. Hvorfor lave mad her overhovedet, tænkte Tukema, når kunderne kan gå og smage landets bedste thailandske mad hver blok? Da Tukaemas drømme gik i stå, besluttede parret, at det var tid til at handle. De kunne være tættere på Caudillo-familien, og der var praktisk talt ingen konkurrenter i 956’eren.

Men spørgsmålet stod tilbage: kunne Laredo, en by bygget på carnet og mariscosEr du kommet for at prøve karry og fiskefrikadeller?

Et kort øjeblik tænkte Tukema måske ikke. Duoen introducerede Kaitodthai på Mercado Urbano, en midlertidig markedsplads, hvor andre små virksomheder solgte smykker, punge, alt, der var dækket af chili og meget mere. Trafikken i det genbrugte receptionsområde var livlig, men kunderne var ikke tiltrukket af de enklere, mere velsmagende tilbud af krydret thailandsk kyllingesalat, mango-sticky rice og thailandsk iste.

“Folk var bange,” siger Tukema.

Laredo har konsekvent rangeret som en af ​​de mest homogene og mindst forskelligartede byer i USA, med en overvejende hvid latinamerikansk befolkning. Ifølge folketællingsdata identificerer kun en halv procent af Laredos indbyggere sig som asiatiske, og som følge heraf har det asiatiske køkken aldrig været en fast bestanddel af den lokale gastronomiske scene, som er domineret af meget gode mexicanske retter.

Caudillo vidste, hvad demografien ikke gjorde: Laredo-folk elsker at rejse og prøve ny mad, og de elsker endnu mere at klage over, at de ikke kan få den samme mad, som de får i San Antonio og Austin.

Kai Tod Tai Rio Grande Valley
Kaitodthai Mango Sticky Rice.Bidraget af Kai Tod Tai

Det ved Marette Flores alt for godt. Da hun var studerende på University of Texas i Austin, spiste hun altid på den thailandske cafe på den anden side af gaden. En postgraduate tur til Thailand styrkede hendes kærlighed til køkkenet. “Det var en skam at komme hjem uden denne mad,” siger hun.

COVID-19-pandemien har været drivkraften bag et boom i nye små virksomheder i byen, inklusive Kaitodtai, sagde hun. “Så mange mennesker kom hjem, inklusive AJ og Max,” siger hun. “De var en del af en bølge af mennesker, der kom tilbage og sagde: ‘Vi er her; vi kunne lige så godt gøre noget af det. ”

Dataene tyder på, at Flores måske ved noget. Undersøgelsen af ​​migrationsmønstre viser, at udstrømningen af ​​befolkningen i hele regionen under pandemien blev væsentligt reduceret. Teklo Garcia, byens direktør for økonomisk udvikling, siger, at detailomsætningsskatter, kommercielt byggeri og husstandsindkomster i Laredo er steget siden 2019. Laredo er endda blevet kåret som den bedste storby i USA til at starte en virksomhed. “Selv hvis vi var nummer et i Texas, ville det være vigtigt, men for hele landet er det absolut spændende,” sagde Garcia til journalister. Laredo Morning Times.

“Åbne mennesker kom hjem og ville have det, de havde i New York, Los Angeles, Austin eller et andet sted,” siger Flores. Laredoanerne var på vej tilbage og vidste, at det var tid til en genopbygning. Så den berømte Laredo mund til mund, eller rengjorde alt andet.

Clarissa Valdez, en lokal lærerassistent, siger, at hun hørte, at Caudillo, hendes gamle skolekammerat, solgte thailandsk mad på Mercado Urbano fra en ven, der så det på Instagram. Hun savnede den pad thai, hun prøvede på sine ture til Austin, og var begejstret for at se, at den nåede til Laredo. I mellemtiden begyndte Tukema at uddele gratis prøver og overtalte nysgerrige kunder til at prøve hans mad.

I sidste ende blev Kaitodthai udsolgt inden for to timer.

“De har ting, der ikke skal reklameres for,” siger Valdez. “Han sælger sig selv.”

Efter endnu et par vellykkede pop-ups inviterede ejerne af det populære Cultura Beer Garden outlet Caudillo og Tucaem til at bruge deres gratis food truck. Loyale kunder ved, at de skal bestille pad thai og glutinous ris, hvis de er tilgængelige, fordi de først er udsolgt. Særlige retter opslået på restaurantens Instagram, såsom dumplings i rød karrysauce og vagtelæg indpakket i sprøde wontonskind, bliver også hurtigt udsolgt. Lastbilen arbejder kun tre nætter om ugen og sælger typisk halvdelen af ​​sin menu eller holder op med at tage imod ordrer tidligt for at indhente det.

“Jeg elsker dem,” siger Nina Jimenez, en revisor, der også mødte Kaitodtai gennem Instagram. “Jeg kender dem ikke personligt, men bare at se på deres historier for at få produkter er vanvittigt,” siger hun. “De er villige til at gå ud og få, hvad de vil have, og det er derfor, folk er villige til at bruge en masse penge.”

Caudillo og Tucaema har satset på at åbne en mursten og mørtel butik, hvor de kan indstille deres egne åbningstider og holde flere ingredienser på lager i længere tid. Et sted i bymidten, hvor de kan tage del i revitaliseringen af ​​området, er en drøm. “Vores mål er at bringe mere variation og muligheder til Laredo og vise, at vi har mere end bare tacos,” siger Tukaema. “San Antonio og Austin har det allerede. Vi er bagud i Laredo, men forhåbentlig kan vi hjælpe.”

Kaitodtai
916 Salinas Avenue, Laredo
Telefon: 850-346-8714
Ur: Torsdag-lørdag 18.00-23.00